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Por qué enumerar el conteo de calorías en los menús puede hacer más daño que bien

Por qué enumerar el conteo de calorías en los menús puede hacer más daño que bien

Por qué enumerar el conteo de calorías en los menús puede hacer más daño que bien

Esta historia menciona el conteo de calorías, el peso y la pérdida de peso.

El pánico comenzó en Margaritaville. Yo estaba allí informando para otra historia, y lista para ordenar los camarones con coco con los que había estado soñando desde que me dieron la tarea. Pero junto al precio había otro número: 1370, la cantidad de calorías en el plato principal. Sentí un aleteo de culpa en mi estómago, uno que he hecho todo lo posible por ignorar amablemente desde que era un preadolescente, pero que está ahí sin importar lo que haga. Eso era casi el “valor” de calorías de un día, y ya había desayunado y tomado una margarita. Pensé que tal vez podría pedir algo más, pero todos los platos principales parecían estar dentro del mismo rango, ya fuera un sándwich, una ensalada o un tazón de pollo teriyaki. Aparte de pedir un plato de papas fritas simples (590 calorías), no había forma de que pudiera comer nada y mantenerme dentro de un rango “saludable” de consumo de calorías.

Terminé pidiendo los camarones con coco, que estaban deliciosos. Pero el hecho de que se haya tomado la decisión no significa que me sienta tranquilo. Durante el resto del día, había una voz en mi cabeza haciendo cálculos, diciéndome que debería “compensar” la transgresión de ordenar, diciéndome que era malo por comer algo que quería.

Agregar recuentos de calorías a los menús comenzó como una forma de alentar (y avergonzar) a las personas a tomar decisiones “más saludables” mientras comen fuera. Dado que los estadounidenses comen una de cada cinco de nuestras calorías en los restaurantes, la lógica era que tal vez elegiría un refresco más pequeño o una ensalada en lugar de papas fritas, si se enfrentara a números crudos. Los expertos creían que esto se traduciría en menos casos de diabetes tipo 2, enfermedades cardíacas y otras enfermedades relacionadas con la dieta. Pero como suele ser el caso, las personas reúnen estas enfermedades bajo el paraguas de “la epidemia de obesidad”, confundiendo el tamaño con la salud y proporcionando forraje peligroso para los obsesionados con la dieta. Es por eso que es hora de que se vaya el conteo de calorías.


En los EE. UU., el impulso para incluir el conteo de calorías en los menús comenzó hace poco más de una década. En 2008, la ciudad de Nueva York se convirtió en la primera localidad en exigir que las cadenas de restaurantes incluyan información sobre las calorías en sus menús, definidos como cualquier restaurante con 15 o más ubicaciones. Una ley similar entró en vigencia en California en 2009. En 2010, la Ley del Cuidado de Salud a Bajo Precio dictaminó que las cadenas con más de 20 ubicaciones deben publicar los recuentos de calorías, aunque la FDA retrasó la implementación hasta 2018.

Los legisladores y los científicos teorizaron que los consumidores informados modificarían sus pedidos para tener menos calorías. “El panorama general es que los neoyorquinos no tienen acceso a la información sobre las calorías”, dijo el Dr. Thomas R. Frieden, entonces comisionado de salud de la ciudad, en 2007. “La abrumadoramente la quieren. No todos lo usarán, pero muchas personas lo harán, y cuando lo usan, cambia lo que piden, y eso debería reducir la obesidad y, con ella, la diabetes”.

Sin embargo, el “debería” de Frieden hizo un trabajo pesado. Es cierto que el consumo de calorías del estadounidense promedio ha disminuido en general desde 2003, aunque no hay evidencia clara de que el cambio se haya relacionado directamente con el conteo de calorías en los menús. En 2015, investigadores de la Universidad de Nueva York informaron que, si bien los comensales cambiaron sus patrones de pedidos a corto plazo, a lo largo de los años “el porcentaje de encuestados que notaron y usaron la información disminuyó” y que, en general, “no hubo cambios estadísticamente significativos a lo largo del tiempo en niveles de calorías u otros nutrientes comprados o en la frecuencia de visitas a restaurantes de comida rápida”. Además, incluso si el consumo de calorías ha disminuido, casi 15 años después de la implementación de las primeras leyes, las tasas de obesidad en todo el país (el término que los CDC todavía usan para agrupar las enfermedades relacionadas con la dieta) han seguido aumentando.

Hay dos problemas en juego cuando se trata de la efectividad, o falta de ella, de publicar el conteo de calorías en el menú. Uno es la caloría en sí misma y su uso como métrica para la nutrición, junto con la comprensión del público de qué son las calorías. Una caloría es una unidad de energía definida como la cantidad de energía necesaria para elevar la temperatura del agua en un grado. Una vez que descubrimos que los humanos obtienen energía de los alimentos, la caloría se convirtió en una unidad de nutrición. En 1990, la FDA exigió etiquetas nutricionales en los alimentos envasados ​​y estableció la dieta de 2000 calorías como base para satisfacer las necesidades calóricas diarias.

Sin embargo, según la Dra. Fatima Cody Stanford, científica médica especializada en obesidad del Hospital General de Massachusetts y la Facultad de Medicina de Harvard, la FDA “anticipó que los estadounidenses se ajustarían según fuera necesario en función de su edad, sexo, etapa de la vida, nivel de actividad, etc. ” Esto se debe a que una caloría no es igual para todos, y la restricción calórica no es el camino definitivo hacia la salud o la pérdida de peso. “La restricción calórica funciona sobre la base de matemáticas simples que no se corresponden con el funcionamiento real del cuerpo”, dice Stanford. “Por ejemplo, uno de los modelos de déficit de calorías más comunes le dice a uno que reduzca su conteo de calorías en 500 calorías por día si quiere perder una libra por semana”. Pero incluso si su cuerpo responde a este método y comienza a perder peso, “no puede perder 1-2 libras por semana para siempre. Es imposible llegar a cero libras y seguir siendo un ser vivo. Entonces, el cuerpo te detendrá en algún momento”.

Stanford también señala que hay un montón de química cerebral y genética que influyen en el peso, y que independientemente de cuántas calorías tenga una comida en particular, lo que tiende a ser más importante es la calidad de esa comida. Incluso si dos comidas tienen la misma cantidad de calorías, tu cuerpo reaccionará de manera diferente dependiendo de lo que estés comiendo. “Nuestros cuerpos procesan mejor los alimentos menos procesados ​​que los procesados”, dice, y si ya estás en una cadena de restaurantes, cualquier cosa que elijas probablemente estará en el lado más procesado. Todo esto significa que ver una hamburguesa tiene 500 calorías y una ensalada de pollo frito tiene 700 calorías en realidad no le permite a uno tomar una decisión informada sobre las necesidades de salud y hambre de uno. Pero genera estrés y desencadenantes potenciales, especialmente para las personas con antecedentes de trastornos alimentarios.


Al igual que muchas niñas criadas en los años 90 (cuando el ideal estético se denominaba regularmente “heroína chic”) y principios de la década de 2000 (cuando la moda femenina se basaba completamente en el estómago desnudo), tenían una relación en el mejor de los casos complicada y en el peor desordenada con la comida. estaba prácticamente predeterminado. Durante décadas, EE. UU. estuvo inundado de refrescos bajos en calorías, galletas “dietéticas” y el mensaje general de que sin importar lo que comiera, sería mejor para todos si comiera menos. Pero en los últimos años he hecho todo lo posible para desarrollar lo que en general podría considerarse habilidades de “alimentación intuitiva”. Trato de hacerme preguntas. ¿Qué te gustaría probar ahora mismo? ¿Cuánta hambre sientes? Y seguro, ¿Es algo tan pesado como el queso la mejor idea si vas a un lugar sin baños después de esto?

Pero cuando se le presenta el conteo de calorías, toda esa consideración cuidadosa de las necesidades y los deseos vuela por la ventana a favor de un motivo singular: Coma la menor cantidad de calorías posible y adelgace. No importa si la comida con menos calorías no es apetecible o si contiene ingredientes que me causan molestias gastrointestinales. Todo se recablea.

“Desafortunadamente, para la mayoría, la palabra ‘caloría’ ha adquirido una connotación negativa debido al mensaje generalizado de que comer ‘demasiadas calorías’ resulta en mala salud y aumento de peso”, dice Amanda Villescas, nutricionista dietista registrada y certificada en alimentación intuitiva. consejera del Centro de Bienestar Radical. Para aquellos con un historial de trastornos alimentarios, eso significa que el conteo de calorías en los menús puede desencadenar y llevar a las personas a tomar decisiones que en realidad son peores para su salud en general.

Pero incluso si no tiene antecedentes de trastornos alimentarios, los recuentos de calorías enumerados pueden causar problemas. “Creo que muchas personas se sienten presionadas a elegir una opción de menú baja en calorías porque nos han enseñado que menos calorías es más saludable”, dice Villescas. Y en nuestra cultura, la salud es virtuosa. “La moralización de las elecciones de alimentos puede invocar sentimientos de culpa sutiles o fuertes… alternativamente, una ‘buena’ elección puede no satisfacer o satisfacer sus necesidades energéticas en un día determinado”. Esto no es solo una cuestión de nutrición, sino de bienestar y disfrute en general. Villescas dice: “También es un poco triste pensar en la nutrición, la conexión y/o la alegría que una persona puede perder en la experiencia de salir a cenar como resultado de ver qué datos de energía medidos están asociados con un atractivo o atractivo”. plato favorito del restaurante.”

Una cosa que se han perdido quienes abogan por el conteo de calorías en los menús es por qué la gente sale a comer y, más concretamente, por qué suele comer comida rápida. Sí, la gente lo come porque lo encuentra delicioso y porque una vida de comidas perfectamente equilibradas nutricionalmente sería aburrida como el infierno. Pero un estudio de 2017 sugirió que cuanto más tiempo tengas, más probable es que comas comida rápida. Es menos una cuestión de elección que de conveniencia, especialmente si sus opciones son comer una hamburguesa “poco saludable” o no almorzar en absoluto. Otro problema es que la mayoría de los restaurantes no se han sentido motivados por el conteo de calorías para diversificar sus ofertas con opciones “más saludables”. Las ensaladas en Wendy’s a menudo tienen cantidades similares de calorías que las hamburguesas, y en McDonald’s, la comida combinada con menos calorías (la combinación Filet-O-Fish) sigue siendo de 900 calorías. Una vez que estás en un restaurante de comida rápida, no hay muchas opciones disponibles.


Sería una cosa si las enfermedades relacionadas con la dieta fueran causadas completamente por elecciones individuales. Pero a medida que más y más personas aprenden, las enfermedades relacionadas con la dieta no tienen que ver con la fuerza de voluntad; es un problema de la cadena de suministro de alimentos estadounidense. En su artículo seminal “Todo lo que sabes sobre la obesidad está mal”, Michael Hobbes señala que “todos nuestros sistemas biológicos para regular la energía, el hambre y la saciedad se alteran al comer alimentos con alto contenido de azúcar, bajos en fibra e inyectados con aditivos”. ”, y que ese tipo de alimentos “constituyen el 60 por ciento de las calorías que comemos”, ya sea que provengan de restaurantes o de la tienda de comestibles. Y al fingir que la salud es una cuestión de elegir un sándwich de comida rápida en lugar de otro, las empresas se benefician al asegurarse de que todo esté lleno de jarabe de maíz con alto contenido de fructosa y carne de granja industrial. No puedes elegir tu salida de un sistema roto.

Para abordar realmente las enfermedades relacionadas con la dieta en los Estados Unidos, se necesitará una revisión completa de numerosas industrias. Los médicos tendrán que dejar de asumir que las personas gordas son intrínsecamente malas para la salud, el gobierno tendrá que empezar a asignar más del 4 % de los subsidios agrícolas a frutas y verduras, y el trabajo tendrá que cambiar para que la gente tenga más tiempo, y dinero, para nutrirse. “Durante 40 años, como los políticos nos han dicho que comamos más verduras y tomemos las escaleras en lugar del ascensor, han presidido un país donde el ejercicio diario se ha convertido en un lujo y comer bien se ha vuelto una extorsión”, escribe Hobbes.

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A pesar de lo mucho que odio el conteo de calorías del menú, la intención de armar a los consumidores con información es algo noble. Los menús que indican cuándo las cosas son veganas, sin gluten o halal son algo bueno, y aunque información como el contenido de azúcar o sal también puede generar preocupaciones de “salud”, pueden ser útiles para las personas que tienen diabetes o enfermedades del corazón. Pero “el constante énfasis en el contenido calórico de los menús refuerza los mensajes tóxicos sobre lo que realmente significa comer y estar saludable”, dice Villescas. Ella reitera que el peso no es una medida independiente útil de la salud y que “nuestra salud y bienestar general se ven afectados por muchas otras cosas además de los alimentos que comemos a diario”.

Está claro que los recuentos de calorías en los menús no han funcionado según lo previsto, porque la salud es mucho más grande que los números individuales asociados con una sola comida.

Tenemos un largo camino por recorrer para desvincular el tamaño de la salud, y para garantizar que la nutrición y el ejercicio no sean solo competencia de la élite. Pero también me gustaría disfrutar de unas alitas de pollo sin que el menú sugiera que debería hacer un cálculo mental avanzado antes de ordenar. Cualquiera que sea el aspecto de la salud, ese tipo de preocupación no lo es.

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